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L'imparfait

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Author: Guelila Teferra
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Tutorial

L’imparfait (imperfect)

Introduction

The imparfait (continuous past) emphasises the progression or the regular repetition of an action in the past.

Beispiel

Quand il était petit, Lucas aimait beaucoup les gâteaux.

Tous les jours, il faisait un gâteau avec son amie Florence.

Pendant qu'il regardait la recette, Florence préparait la pâte.

Ils cuisaient le gâteau puis mangeaient une part au dessert.

Zeichnung

Usage

  • description of a situation in the past
    Example:
    Quand il était petit, Lucas aimait beaucoup les gâteaux.When Lucas was young, he really liked cake.
  • description of a person, a property, a comment or an explanation in the past
    Example :
    Lucas était un enfant très gourmand.When Lucas was a kid, he was fond of good food.
  • habitual action in the past
    Example:
    Tous les jours, il faisait un gâteau avec son amie Florence.Every day he would bake a cake with his friend Florence.
  • simultaneously occurring action in the past
    Example:
    Pendant qu’il regardait la recette, Florence préparait la pâte.While he read the recipe, Florence prepared the cake mix.
  • emphasises that an action lasted a while
    Example:
    Ils cuisaient le gâteau puis mangeaient une part au dessert.They baked the cake and then ate a piece for dessert.

Construction

We take the present-tense stem of the 1st person plural and add the following endings (identical for verbs of all groups):

person er-verbs
(nous aimons)
ir-verbs
(nous finissons)
re-verbs
(nous vendons)
1st person singular j’aimais je finissais je vendais
2nd person singular tu aimais tu finissais tu vendais
3rd person singular il/elle/on aimait il/elle/on finissait il/elle/on vendait
1st person plural nous aimions nous finissions nous vendions
2nd person plural vous aimiez vous finissiez vous vendiez
3rd person plural ils/elles aimaient ils/elles finissaient ils/elles vendaient

The verb avoir is regular. Only être is constructed irregularly in the imparfait.

person avoir être
1st person singular j’avais j’étais
2nd person singular tu avais tu étais
3rd person singular il/elle/on avait il/elle/on était
1st person plural nous avions nous étions
2nd person plural vous aviez vous étiez
3rd person plural ils/elles avaient ils/elles étaient

Exceptions in the construction

  • For verbs that end in cer, the present form in the 1st person plural is constructed with ç (in order to preserve the soft c sound). This ç remains unchanged in the imparfait (except in the 1st and 2nd person plural).
    Example:
    lancer – nous lançons
    je lançais, tu lançais, il lançait, nous lancions, vous lanciez, ils lançaient
  • For verbs that end in ger, the present form in the 1st person plural is constructed with e (in order to preserve the soft g sound). This e remains unchanged in the imparfait (except in the 1st and 2nd person plural).
    Example:
    manger – nous mangeons
    je mangeais, tu mangeais, il mangeait, nous mangions, vous mangiez, ils mangeaient
  • The verbs falloir and pleuvoir, which are only used in the 3rd person singular, are conjugated like this in the imparfait:
    Example:
    falloir → il fallait
    pleuvoir → il pleuvait

L'imparfait

L’imparfait (imperfect)

Introduction

The imparfait (continuous past) emphasises the progression or the regular repetition of an action in the past.

Beispiel

Quand il était petit, Lucas aimait beaucoup les gâteaux.

Tous les jours, il faisait un gâteau avec son amie Florence.

Pendant qu'il regardait la recette, Florence préparait la pâte.

Ils cuisaient le gâteau puis mangeaient une part au dessert.

Zeichnung

Usage

  • description of a situation in the past
    Example:
    Quand il était petit, Lucas aimait beaucoup les gâteaux.When Lucas was young, he really liked cake.
  • description of a person, a property, a comment or an explanation in the past
    Example :
    Lucas était un enfant très gourmand.When Lucas was a kid, he was fond of good food.
  • habitual action in the past
    Example:
    Tous les jours, il faisait un gâteau avec son amie Florence.Every day he would bake a cake with his friend Florence.
  • simultaneously occurring action in the past
    Example:
    Pendant qu’il regardait la recette, Florence préparait la pâte.While he read the recipe, Florence prepared the cake mix.
  • emphasises that an action lasted a while
    Example:
    Ils cuisaient le gâteau puis mangeaient une part au dessert.They baked the cake and then ate a piece for dessert.

Construction

We take the present-tense stem of the 1st person plural and add the following endings (identical for verbs of all groups):

person er-verbs
(nous aimons)
ir-verbs
(nous finissons)
re-verbs
(nous vendons)
1st person singular j’aimais je finissais je vendais
2nd person singular tu aimais tu finissais tu vendais
3rd person singular il/elle/on aimait il/elle/on finissait il/elle/on vendait
1st person plural nous aimions nous finissions nous vendions
2nd person plural vous aimiez vous finissiez vous vendiez
3rd person plural ils/elles aimaient ils/elles finissaient ils/elles vendaient

The verb avoir is regular. Only être is constructed irregularly in the imparfait.

person avoir être
1st person singular j’avais j’étais
2nd person singular tu avais tu étais
3rd person singular il/elle/on avait il/elle/on était
1st person plural nous avions nous étions
2nd person plural vous aviez vous étiez
3rd person plural ils/elles avaient ils/elles étaient

Exceptions in the construction

  • For verbs that end in cer, the present form in the 1st person plural is constructed with ç (in order to preserve the soft c sound). This ç remains unchanged in the imparfait (except in the 1st and 2nd person plural).
    Example:
    lancer – nous lançons
    je lançais, tu lançais, il lançait, nous lancions, vous lanciez, ils lançaient
  • For verbs that end in ger, the present form in the 1st person plural is constructed with e (in order to preserve the soft g sound). This e remains unchanged in the imparfait (except in the 1st and 2nd person plural).
    Example:
    manger – nous mangeons
    je mangeais, tu mangeais, il mangeait, nous mangions, vous mangiez, ils mangeaient
  • The verbs falloir and pleuvoir, which are only used in the 3rd person singular, are conjugated like this in the imparfait:
    Example:
    falloir → il fallait
    pleuvoir → il pleuvait